Размещенные на Университетской набережной сфинксы были обнаружены в начале девятнадцатого века в ходе раскопок в Фивах. Через десять лет после обнаружения они были куплены путешественником из России Муравьевым. Сделка была одобрена Академией художеств и была осуществлена согласно решению Николая I, российского императора.

В середине 1834 года сфинксы обосновались на Университетской набережной. Монферран — будучи архитектором проекта, предложил подчеркнуть связь набережной с египетской историей и построить на этом месте статую древнеегипетского божества Осириса. Такое предложение не было воплощено в жизнь. В итоге набережную со сфинксами оформили светильниками из бронзы и статуями грифонов.

Сфинксы в египетском стиле, которые расположились на Университетской набережной, стали практически визитной карточкой Северной столицы. Место, где они размещены, стало достопримечательностью, которую должен увидеть каждый турист.